Jorge Lemann, ce tennisman reconverti qui valait 30 milliards

Son nom ne vous est probablement pas familier et pourtant Jorge Paulo Lemann, né en 1939 à Rio de Janeiro, pèse près de 30 milliards de dollars. Parmi les hommes les plus riches du Brésil et la deuxième fortune de la Suisse, Jorge Lemann reste très discret quant à sa vie et parle rarement aux médias. Cependant, il suscite l’admiration dans le monde financier et sa carrière a même fait l’objet d’un livre « Dream Big » [1]. De retour sur une ascension éclair.

Un voyage surprenant

Fils d’un homme d’affaires suisse, Lemann est diplômé de Harvard en 1961 après avoir fréquenté l’école américaine de Rio. Stagiaire au Crédit Suisse puis journaliste économique au Jornal do Brasil, le jeune Lemann avait d’abord l’intention de poursuivre une carrière sportive. Il a remporté cinq fois un champion de tennis au Brésil et a participé à deux coupes Davis (au nom de la Suisse puis du Brésil) avant d’abandonner un parcours professionnel qui ne répond pas à ses attentes.

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C’ était en 1971 que Jorge Lemann a vraiment commencé ses affaires. À l’âge de 31 ans, il achète par l’intermédiaire d’un partenaire financier, le bureau de courtage Garantia, qui devient la première banque d’investissement brésilienne. C’est aussi dans les années 1970 que ses associés Marcel Herrmann Telles et Carlos Alberto Sicupira le rejoignent. Ensemble, ils achètent la société perdante Lojas Americanas, qui constitue aujourd’hui l’une des plus grandes chaînes de vente au détail au Brésil.

Les midas des investisseurs

En 1998, la crise et la restructuration de la dette brésilienne ont forcé Lemann et ses compagnons à vendre Garantia au Crédit Suisse pour 675 millions de dollars. Les « trois mousquetaires », comme on les appelle, se concentrent ensuite sur les fusions et acquisitions : en 1999, ils ont formé le groupe InBev par l’acquisition de plusieurs brasseries et sont devenus le numéro un du marché brésilien. En 2004, InBev a fusionné avec le brasseur belge Interbrew et a acheté Anheuser Busch (le brasseur Budweiser) en 2008. Aujourd’hui, Anheuser-Busch InBev est le plus grand groupe de brassage de les marques mondiales et historiques telles que Leffe, Stella Artois, Corona et Beck lui appartiennent.

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Lemann et ses partenaires ont également créé le fonds d’investissement 3G Capital, spécialisé dans les fusions et acquisitions dans le secteur agroalimentaire. Parmi les entreprises acquises, de nombreuses marques américaines telles que Kraft-Heinz, Maxwell House, Philadelphie, et la chaîne de restaurants Burger King ont acquis en 2010 pour quatre milliards de dollars. Aux États-Unis, Lemann peut être bu et mangé à chaque coin de rue, et le Brésilien voudrait même acheter un autre géant américain : Coca-Cola.

Méthodes qui ne sont pas toujours unanimes

Alors que le milliardaire a créé deux fondations caritatives pour aider les étudiants et améliorer l’enseignement au Brésil, l’homme appelé le « cout killer » a une vision particulière de la gestion. Sa méthode est basée sur les dépenses de chasse et un système de rémunération plus élevé pour les employés les plus méritants. Lemann recrute d’abord de pauvres jeunes Brésiliens prêts à faire tout pour réussir et s’inspire du modèle hautement méritocratique de Goldman Sachs. D’autre part, l’homme d’affaires a fait fortune en rachant des entreprises sous-évaluées, qui ont été rétablies avec un traitement de choc : par exemple, pour Lojas Americanas, pas moins de 6 500 personnes ont été licenciées.

Aujourd’hui, la principale source de revenus de Lemann provient du groupe Anheuser-Busch InBev, qu’il détient plus de 10% grâce à des participations basées au Brésil et aux États-Unis, mais aussi aux îles Caïmanes, au Luxembourg, aux Bahamas et à Jersey. Marié deux fois, le père de six enfants vit maintenant près de Zurich, en Suisse, où il s’installe après avoir tenté d’enlever ses enfants en 1999. Bien que Jorge Lemann n’ait jamais été l’un des dix meilleurs joueurs de tennis au monde, à 76 ans, le Suisse-Brésilien a toujours réussi à se recycler.

[ 1] « Dream Big », ou comment le Brésilien Jorge Paulo Lemann, Marcel Telles et Beto Sicupira ont acquis Anheuser-Busch, Burger King et Heinz, Cristiane Correa, Editions Première personne, 252p,2014.

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